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皇帝万岁 序章 晚宴 (下)
    公爵大人吩咐过公国的所有高官和大贵族对待此次来访的宾客要格外热情有礼,因此宴会的气氛相当和谐融洽,全程没有发生任何的争吵与不快。

    享受过奢华的晚餐之后,宾客们两两成对在大厅中央随着宫廷乐师的演奏节拍翩翩起舞。

    “商人之王”兰福德·奥纳西斯有礼地邀请了一位美丽的贵族少女作为自己的舞伴,对方爽快地答应了他的请求。

    这座宫殿的主人伊斯特·米德奈特公爵并未加入舞蹈的行列,他支开了旁人,若有所思地站在原地不动。

    西蒙看到公爵大人对自己使了个眼色,恰好自己的夫人正和其他贵妇人聊些女人们关注的奇闻轶事,他悄然离开座位穿过半个大厅来到公爵面前。

    伊斯特·米德奈特公爵穿着一件朴素的蓝灰色军礼服,其上没有任何点缀,只是在左胸佩戴了一枚古朴陈旧的勋章。

    他继承了米德奈特家族特有的样貌——毛发浓密、铁灰色头发,银灰色眼睛、鹰钩鼻,长了一张颇显严肃的瘦长脸。

    此刻他的神情略显疲惫。

    这位公爵大人每天只睡六小时,从不沉溺于酒色,全身心地关注着瓦尔斯塔公国的每一项繁杂事物。

    他对孩子也像对待自己一般严苛,两位王子和一位公主从未受到贵族家庭里那司空见惯的溺爱,他们和平民的孩子一起上普通学校,另有数位家教辅导。

    西蒙得到公爵大人的赏识,有幸担任了王子和公主在数学和军事方面的导师,孩子们都很优秀,无疑会成长为合格的继任者。

    西蒙·加利埃尼对着自己的君主躬身行礼:

    “晚上好!公爵大人。很棒的宴会,我们都很享受。”

    “嗨,西蒙,抱歉一直都没和你打招呼。你也看到了,我亲自接待自由贸易同盟的领袖,他是个很有想法的人,我不知不觉就和他聊了很久。

    喂,仆人,给我的老朋友来一杯杜松子酒。”

    西蒙接过仆从托盘内的高脚杯:

    “没关系的,公爵大人。我看到客人们都心情愉悦,看来一切进展顺利,祝贺您!或许他们会更多地支持我们,甚至加入我们?”

    公爵显得有些沮丧,他耸了耸肩小声说道:

    “不,西蒙,远远不够。这些商人贪婪得很!我需要更多地用爵位和封地的允诺作为报酬拉拢他们。

    你也应该得到消息了,东部的几个伯爵领已经结成了贵族同盟,他们终于联合起来对付我们了!

    贵族同盟也在试图拉拢宴会上这些来自南方的商人们,对此我一点也不感到奇怪。”

    “是的,我听说了,大人。

    我强烈建议您在口头上先满足商人们的需求,绝不能让贵族同盟得到商会金钱的支持,从目前的情况看来,东部的贵族们集结起来以后的兵力将会超过我们,如果商会认为我们是弱势的一方,他们就会毫不犹豫地加入我们的敌人。”

    公爵看了下四周,一手按住西蒙的肩膀,拉近了距离对他小声说道:

    “公国目前的财政状况良好,但长期的战争就另当别论了。我们现在需要资金支持和人才储备,商会这边由我来搞定,为了让兰福德·奥纳西斯这个商人之王死心塌地的追随我,我打算不惜任何代价。

    西蒙,这事你听了不要惊讶,过几年战争开始之后,如果自由贸易同盟在那时仍旧摇摆不定的话,我有可能会把已经达到适婚年龄的小萨兰托斯许配给商人之王,用联姻的方式来确保我们和商会的同盟关系。”

    尽管知道不能声张,但西蒙还是忍不住惊得一颤:

    “哦,天呐!大人!把一个公主,也是您最爱的孩子,把她嫁给……那位商人之王?

    再过几年等到小萨兰托斯公主长大,到那时候兰福德·奥纳西斯都要接近六十岁了!”

    公爵把声音压得更低了:

    “喂,西蒙,小声点,我知道你很宠爱小萨兰托斯,我又何尝不是呢?

    这仅仅是个想法,连我夫人都还不知道,我目前只告诉了包括你在内的几位亲信,这也是无奈之举,你听我慢慢解释。

    你应该明白,贵族同盟为了保住自己的土地会不择手段——比如打开隘口引入其他国家的军队助战。

    这片大陆上的所有国家都不希望半岛统一,他们害怕统一而强大的瓦尔斯塔,因此这些半岛以外的国家会派兵阻挠我们的统一事业,贵族同盟的伯爵们会把其他国家的军队放行进来的,我了解他们,那些家伙宁可背负民族罪人的骂名也会这样做!

    如果我把女儿许配给其他国家的王储,多半会因为这孩子的个性而被拒绝,思来想去之后,如果不能达成更好的政治联姻,把她嫁给兰福德·奥纳西斯也是不错的选择。他是年纪大了点,但经我观察来看,他的健康状况比许多年轻人都要好。”

    面对这个话题,西蒙·加利埃尼不知该说些什么,只是摇头叹气。

    公爵大人说的很有道理,但是小公主萨兰托斯·米德奈特是西蒙一手教育起来的孩子,这孩子颇具古瓦尔斯塔女战士那特有的剽悍风气,她不像其他贵族女孩一样爱撒娇,反倒像个男孩一样热衷于骑马和练剑,每次西蒙给两位王子讲解军事基础课程的时候,她都假装在做手工,其实偷偷在一旁听着。

    更为难得的是这孩子非常热衷于他父亲的民族统一事业,每次和哥哥们打闹玩耍之时,她都大喊着爱国口号,然后用玩具刀用力猛敲人型靶子。

    如果一般人整天喊着那些口号会被人认为非常做作。但这孩子还小,她的每一句话都充满了诚挚和热情,她和她的父亲一样对自己的国家和民族抱有毫无保留的热爱与忠诚。

    西蒙真心地喜爱这个英气非凡的小公主,他没有孩子,所以就把她当做自己的孩子来细心教导——把她当做一个小王子而不是小公主来教导。

    这孩子的长相和血统绝对配得上大陆上的任何一位王储,如果她长大以后要被迫委身于这样一场政治联姻,西蒙会伤心落泪的。

    看到西蒙沮丧而忧郁的神情,公爵便不再提起这桩政治联姻的计划,他话锋一转,问道:

    “对了,招募军事人才的计划进行得怎样?听说你有几个很好的人选。”

    “进行的很顺利,大人。我在殖民战争时期认识不少优秀的高级军官,如今他们中很多人都效忠咱们的敌人贵族同盟。如果能把他们笼络过来,不仅能得到一批经验丰富的老将,而且我们的敌人也将损失这些人才,可谓一举两得。”

    “很好,西蒙。为了得到这些老将我愿允诺与他们能力相称的爵位与封地,重要的是这些人必须要有独当一面的能力,虽然我的军队急缺优秀的高级将领,但我认为这种要事还是宁缺毋滥为好。“

    “放心吧,公爵大人。他们都是我熟识的人,我写密信联系的都是其中的佼佼者,尤其是那位已经退役了的,目前赋闲在家的保卢斯·艾因富特男爵,我今天出发前刚给他写过信,敢问您听说过他么?”

    公爵那双浓密的铁灰色眉毛微微上扬,他兴奋起来:

    “哦,是的,我知道他,保卢斯·艾因富特男爵,那个殖民战争时期出名的英雄人物,是个勇猛又智慧的骑兵上校,我拜读过他的军事著作,的确很有见地。

    他的家族也是半岛上最为古老的家族之一,如果我没记错的话,艾因富特家族是仅存的几支“蓝血贵族”之一,就像我米德奈特家族一样。

    简直太棒了!如果他能加入到咱们的事业,那就再好不过!”

    西蒙的充满自信地回答道:

    “以我对他的了解,此事十拿九稳,大人。保卢斯男爵年轻时就希望半岛统一,他相当厌恶几个世纪以来我们瓦尔斯塔人在自己的土地上自相残杀的行为,当时的他是个有激情有抱负的年轻人,只是他年纪大了以后忙于经营家族产业,心中的那团火也慢慢沉寂下来。

    所以我在信中极力强调咱们民族统一事业的伟大和荣耀,希望这位老贵族读到这些能重燃年轻时的激情。”

    伊斯特·米德奈特公爵对属下的工作非常满意,他举起高脚杯与西蒙·加利埃尼干杯,两人相视一笑,将美酒一饮而尽。
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